Insectos, la proteína del futuro

Te contamos los detalles del consumo de insectos, el futuro de la alimentación. Los insectos nos aportan elevadas cantidades nutricionales.

El consumo de insectos es una práctica muy extendida en diversos países. En Europa, está siendo de gran interés debido a las propiedades nutricionales que presenta y su compromiso ambiental.

¿Qué es la entomofagia?

Se conoce como entomofagia a la ingesta de insectos como alimento para los humanos.

La demanda mundial de alimentos ha crecido a lo largo de los años debido al aumento de la población mundial. Según datos de la Organización de las Naciones Unidas para la alimentación y la Agricultura (FAO), en 2050 será necesario aumentar la producción de alimentos en un 70%. Esto repercutirá notablemente en un mayor impacto medioambiental y una mayor explotación de los recursos naturales (1).

Con la necesidad de satisfacer esta demanda mundial sin traer consigo un mayor impacto sobre el medioambiente, está aumentando la investigación y explotación de la entomofagia.

Insecto saltamontes

La ingesta de este tipo de animales es una práctica muy extendida en países de África, Asia y algunos de América Latina. En Europa, esta práctica está siendo de gran interés en la última década (2).

Composición nutricional de los insectos

La composición nutricional de los insectos se ha comparado con frecuencia con la composición nutricional del ganado mamífero y se ha determinado que los insectos muestran una mayor eficacia de conversión alimenticia, es decir, se requieren menos recursos naturales para obtener la misma cantidad de nutrientes (3).

¿Qué nutrientes aportan los insectos comestibles?

La composición nutricional difiere entre las especies de insecto estudiadas. Como media se puede decir que el 49% de peso seco de éstos está compuesto por proteínas, el 22% por grasas y el 8% por fibra.

Referente al contenido de aminoácidos que prevalecen en la proteína de los insectos se encuentran: la arginina, tirosina, leucina, fenilalanina y valina. En cuanto a las grasas destaca la composición en ácidos grasos mono y poliinsaturados con un alto contenido de ácidos grasos omega-3 y omega-6.

Entre las vitaminas destaca la presencia de riboflavina, ácido pantoténico, biotina y ácido fólico y entre los minerales destaca la presencia de cobre, hierro, magnesio, manganeso, fósforo, selenio y zinc.

Diversos estudios sobre la composición nutricional de los insectos comestibles han demostrado que las etapas de desarrollo influyen en el valor nutricional del insecto.

Así se ha determinado que los insectos que se encuentran en etapa de ninfas (estado inmaduro), presentan fuentes abundantes de aminoácidos, especialmente de arginina, la cual contribuye a mejorar los vasos sanguíneos y la condición cardiaca, así como a fortalecer el sistema inmune (4). Estos datos dan a los insectos la posibilidad de ser considerados una fuente alternativa de proteína animal.

Finalmente, los insectos comestibles proporcionan calorías cuyo contenido oscila entre 290-750 kcal/100 gramos de materia seca. Estos datos muestran que estos tienen una alta eficacia energética.

Insectos como suplemento dietético en atletas profesionales

El mercado de los suplementos dietéticos está en continuo crecimiento y su uso aumenta en los atletas. La alimentación juega un papel fundamental para mejorar la condición física y garantizar un rendimiento deportivo óptimo.

Los deportistas profesionales han de conseguir cubrir totalmente sus necesidades nutricionales mediante el consumo de alimentos, en calidad y cantidad adecuadas (5). Es por ello que es común entre los atletas buscar suplementos dietéticos para mantener hábitos alimentarios correctos.

En un estudio realizado en Italia (6), 61 atletas profesionales fueron reclutados de forma voluntaria para evaluar su disposición a consumir suplementos nutricionales que incluyan como fuente de proteína insectos comestibles. En concreto, una barrita enriquecida con harina de grillo.

Previo a tener información sobre la fuente de nutrientes que suponen los insectos, un mayor número de los atletas no estaban dispuestos a probar la barrita.

Sin embargo, tras ser informados sobre las propiedades nutricionales y energéticas de este suplemento, el 71% de los atletas estaban dispuestos a probar la barrita de grillo.

Se concluyó que la motivación es un fuerte determinante para elegir el tipo de suplemento consumido. La proteína de insectos podría representar una nueva opción para aportar nutrientes a las personas que practican ejercicio y actividad deportiva, pero es necesario aumentar la aceptación de los insectos como alimento entre los individuos.

Los atletas profesionales a menudo son contratados como embajadores de marca en campañas de marketing por su gran popularidad.

Estos deportistas pueden ser de gran utilidad para aumentar la visibilidad y aceptación de los suplementos dietéticos que incorporan éstos en su formulación y que se muestran como una gran alternativa saludable y sostenible.

Procesamiento de insectos y diferentes tipos de productos

Hasta 2017, se han registrado más de 2100 especies de insectos comestibles (7). Las especies más consumidas son los escarabajos (31%), las orugas (18%), las abejas, avispas y hormigas (14%), así como los saltamontes, langostas y grillos (13%).

Una vez recolectados y tras los procesos de secado, ebullición o congelación para el sacrificio, éstos se pueden procesar y consumir de diversas formas:

Insectos, la proteína del futuro

  • Insectos enteros
  • En forma de harina para usar en otras formulaciones alimentarias como dulces o pastas
  • Extractos de proteína, grasa y quitina

¿Qué insectos tienen más proteínas?

Los insectos tienen más del doble de proteína que la carne y el pescado sin tener que hacer ningún tipo de procesado, totalmente de forma natural.

El siguiente gráfico que usa los datos de la FAO, la Organización Mundial de la Alimentación, compara la cantidad de proteína de diferentes insectos, carnes y pescados.

proteína de los insectos
Tabla 1. Cantidad de Proteína de los insectos.

¿Por qué los insectos tienen proteínas?

El mayor contenido de lípidos se encuentra en las etapas de larva y pupa, mientras que el mayor contenido en proteínas se observa en adultos.

Algunos insectos contienen todos los aminoácidos esenciales (que son aquellos que necesitamos incorporar a través de la dieta), lo que les da una gran calidad proteica.

Conclusiones

Los insectos son una alternativa viable de fuente de proteína animal.

ℹ Los insectos son una posible solución para mitigar los desafíos de abastecimiento de alimento a una población que crece cada día.

El consumo de insectos cuenta con los nutrientes recomendados por la FAO y la OMS para mejorar la salud alimentaria.

La huella ambiental de la producción de insectos comestibles es menor a la del ganado convencional pudiendo obtener una gran rentabilidad económica y nutricional debido a su eficacia de conversión.

La aceptación por parte de la población para consumir insectos es el mayor reto.

Bibliografía

  1. FAO, 2009. La agricultura mundial en la perspectiva del año 2050. https://www.fao.org/fileadmin/templates/wsfs/docs/Issues_papers/Issues_papers_SP/La_agricultura_mundial.pdf
  2. Piumatti, N., y Grassi, M. (2019). Novel Food Insetti come food & feed: redazione di una prima linea guiada. Prevenezione in Coros. Giornale di metodi e pratiche per le tecniche della prevenziona, 5, 4-14. https://doi.org/10.13135/2532-392X/3339
  3. Huis, A. (2013). Potencial of insects as food and feed in assuring food securuty. Annual Review of entomology, 58, 563-568. https://doi.org/10.1146/annurev-ento-120811-153704
  4. Tang, C., Yang, D., Liao, H., Sun, h., Liu, C., Wei, L., y Li, F. (2019). Editable insects as a food source: a review. Food Production, Processing and Nutrition, 1(1), 1-13.
  5. Thomas, D., Erdman, K., y Burke, L. (2016). American Collage of Sports Medicine Joint Position Statement. Nutrition Athletic Performance. Medicine and science in sports and exercise, 48(3), 543-568.
  6. Placentino, U., Sogari, G., Viscecchia, R., Devitiis, B., y Monacis, L. (2021). The new challenge of sports nutrition: Accepting Insect Food as Dietary Supplements in Professional Athletes. Foods, 10(5), 1117.
  7. Jongema, Y. (2015). World list of edible insects. Wageningen University, 1-75.
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Autor: Marta B. | Página del escritor

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BIO: Graduada en Ciencia y Tecnología de los Alimentos, especializada en sistemas y normas de higiene y seguridad de los alimentos. Actualmente trabajo como investigadora en el Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC).

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