Albahaca: ocimum basilicum L.

La albahaca es una hierba aromática de hojas verdes y ovaladas, originaria de India, pero que se cultiva ampliamente en todo el mundo.

Siguiendo el trabajo de Cardoso, G. y Sosa, M. (2012)1, mostraremos una visión general de la planta conocida como albahaca y su interés para la salud.

¿Qué es y para qué sirve la albahaca?

La albahaca es una hierba aromática que se utiliza comúnmente en la cocina para dar sabor a diversos platos, especialmente en la cocina mediterránea y asiática.

ℹ Además de su uso culinario, también se utiliza con fines medicinales y terapéuticos. Se cree que contiene propiedades antiinflamatorias, antioxidantes y antibacterianas que pueden ayudar a combatir diversas enfermedades y problemas de salud.

Algunos de los usos medicinales más comunes de la albahaca incluyen aliviar el dolor menstrual, reducir la fiebre, aliviar el dolor de cabeza, mejorar la digestión, aliviar la tos y el resfriado, y mejorar la salud de la piel y el cabello.

En resumen, es una hierba versátil que se utiliza en la cocina y en la medicina tradicional para una variedad de propósitos.

 Aspectos generales de la albahaca

 El género Ocimum comprende más de 150 especies y es considerado uno de los más grandes de la familia Lamiaceae. La albahaca (Ocimum basilicum L.) es una hierba anual que crece en muchas regiones alrededor del mundo, cuyo origen se cree que fue en la India, introduciéndose en Europa hacia el siglo XII.

Existe un gran número de variedades de albahaca que varían en color de hoja (verde o morada) y en aroma. Es una hierba de 20 a 60 cm de largo y sus flores son de colores blanco y morado.

albahaca

La planta ha sido utilizada en alimentos y en productos de higiene bucal. Asimismo, se han demostrado sus actividades antivirales y antimicrobianas.

Sus hojas han sido destinadas al área farmacéutica como diurético debido a sus propiedades estimulantes. Es muy empleada en medicina tradicional para efectos terapéuticos con diferentes funciones, particularmente digestivas, como carminativo y en la eliminación de lombrices estomacales e intestinales. Se ha reportado que las hojas contienen propiedades tónicas, antisépticas e insecticidas.

Además, es sabido que sus hojas y flores pueden ser utilizadas para el tratamiento de tos y dolor, así como para tratar la dispepsia, constipación, mal funcionamiento de riñones y como agente galactogogo y antiespasmódico.

Como hierba culinaria tiene una larga historia gracias a que aporta un sabor peculiar a los alimentos. Es una de las especias más utilizadas como sazonador ya sea en estado fresco o seco, y es ampliamente utilizada en la cocina Mediterránea en productos de tomate, vegetales, ensaladas, pizzas, carnes, sopas y mariscos.

Se utiliza también en productos de confitería y de horneado y como condimento en productos tales como: embutidos, aderezos para ensaladas, bebidas no alcohólicas, helados, pasta de tomate, salsas, encurtidos y vinagres.

Aceite esencial de albahaca

El género Ocimum spp. contiene una amplia variedad de aceites esenciales ricos en compuestos fenólicos y una amplia gama de productos naturales entre los que se encuentran polifenoles tales como flavonoides y antocianinas. Ha demostrado tener constituyentes biológicamente activos que actúan como insecticidas, nematicidas, fungistáticos y antimicrobianos.

También es utilizado como saborizante en alimentos, como ingrediente activo en productos dentales y orales, en fragancias y en medicinas. En la industria farmacéutica ha sido utilizado debido a su actividad antimicrobiana y a sus propiedades antioxidantes.

Composición química de la albahaca

Las propiedades y usos que se le han dado al aceite esencial de albahaca pueden ser atribuidos a sus componentes mayoritarios tales como metilchavicol, eugenol, linalol, alcanfor y metilcinamato.

De manera general sus principales componentes son monoterpenos y fenilpropanoides, monoterpenos oxigenados, hidrocarburos monoterpenos, hidrocarburos monoterpenos aromáticos y oxigenados, hidrocarburos sesquiterpenos, sesquiterpenos oxigenados y compuestos alifáticos.

Albahaca: ocimum basilicum L.
Tabla 1. Componentes del aceite esencial de albahaca. Fuente: Helmy y colaboradores (2015)3.

Sirva como ejemplo de una de las aplicaciones de la albahaca el estudio realizado por Helmy y colaboradores3 donde evaluaron la actividad antifúngica del aceite esencial de O. basilicum L. contra el crecimiento del hongo A. flavus y la producción de aflatoxin B1.

Los resultados confirmaron las actividades antifúngicas del aceite esencial de O. basilicum L. y su uso potencial para curar infecciones micóticas y actuar como protección farmacéutica contra el crecimiento de A. flavus y la producción de aflatoxin B1, puesto que tanto el crecimiento del hongo como la producción de la micotoxina fueron significativamente suprimidas por el aceite esencial comparado al control. No hubo crecimiento del hongo A. flavus a una concentración de 1000 ppm del aceite testado.

Imagen 3 albahaca
Imagen 3. Matraz A, frasco control mostrando crecimiento de A. flavus. Matraz B, contiene aceite esencial de O.basilicum L. a una concentración de 1000 ppm sin mostrar crecimiento de A. flavus.

¿Qué enfermedad cura la albahaca?

Aunque no cura enfermedades por sí sola, se cree que tiene propiedades medicinales que pueden ayudar en el tratamiento de diversas enfermedades y problemas de salud.

ℹ Se ha demostrado que la albahaca tiene propiedades antiinflamatorias, antioxidantes y antibacterianas, lo que significa que puede ayudar a combatir enfermedades e infecciones.

Entre las enfermedades que se cree que puede ayudar a tratar o prevenir se encuentran:

  • Problemas digestivos como flatulencia, indigestión y diarrea
  • Problemas respiratorios como la tos y el resfriado
  • Dolores de cabeza y migrañas
  • Dolor menstrual
  • Problemas de la piel como acné y dermatitis
  • Problemas de memoria y concentración

Es importante tener en cuenta no debe ser utilizada como un sustituto de los tratamientos médicos prescritos por un profesional de la salud. Siempre es recomendable consultar con un médico antes de usar hierbas medicinales como esta.

albahaca

¿Cómo consumir la albahaca?

Es una hierba aromática muy utilizada en la cocina mediterránea y asiática debido a su aroma y sabor intensos. A continuación, te presento algunas formas en que puedes consumirla:

  1. Fresca: La albahaca fresca es perfecta para ensaladas, pizzas, salsas y platos de pasta. Simplemente corta las hojas en trozos pequeños y añádelas a tus platillos.
  2. En sopas y guisos: la albahaca también puede ser un ingrediente ideal para sopas y guisos, especialmente aquellos que incluyen tomate o pasta.
  3. Seca: Si no la tienes fresca, también puedes utilizar albahaca seca. Es ideal para sazonar carnes, pescados y sopas. Solo tienes que espolvorear un poco de albahaca seca sobre tus platillos.
  4. Infusión: Las hojas también se pueden utilizar para preparar una infusión. Hierve agua en una olla y añade varias hojas de albahaca. Deja reposar durante unos minutos y luego cuela la infusión. Añade un poco de miel o limón al gusto.
  5. Aceite de albahaca: Puedes preparar tu propio aceite de albahaca en casa. Simplemente mezcla hojas de albahaca fresca con aceite de oliva en una licuadora y luego cuela la mezcla. Este aceite es ideal para aderezar ensaladas, pastas y panes.

Recuerda que debe ser almacenada en el refrigerador para mantener su frescura. También puedes congelar las hojas para usarlas más adelante.

Conclusión

  • Como cualquier otra afirmación, se debe de estar seguro de lo que se dice y saber para que si y para que no funciona esta planta.
  • No se debe caer en dogmas y extremismos que pongan en riesgo la salud. Siempre el primer paso es consultar al médico y no darle un uso equivocado a este recurso.
  • De manera preventiva, curativa, culinaria o utilitaria, la planta de albahaca podría reportar importantes beneficios.
  • Como otros tantos recursos, tener una planta de estas no requiere un esfuerzo sobrehumano y podría ser interesante plantearse tener algún ejemplar cerca y acceder a ella para nuestro día a día.

Referencias bibliográficas

  1. Cardoso, G., Sosa, M. (2012). Propiedades del aceite esencial de albahaca (Ocimum basilicum L.) y sus aplicaciones en alimentos. Temas Selectos de Ingeniería de Alimentos; 6-1: 54-65.
  2. Cruz, J. (2007). Más de 100 plantas medicinales. Edita: La Obra Social de La Caja de Canarias. Primera Edición. Las Palmas de Gran Canaria.
  3. Helmy, N., Deabes, M., Abou, L., Khali, M. (2015). Chemical Composition and Antifungal Activity of Ocimum basilicum L. Essential Oil. Journal of Medical Sciences; 3 (3): 374-9.

Autor: Orlando | Página del escritor

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BIO: Graduado en Ciencias de la Actividad Física y el Deporte. Profesor de Educación Física.

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